Zarafa, la première Girafe de France

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Zarafa, la première girafe de France, Nicolas Huet the Younger (1770-1830) [Public domain]

Carte d’identité

  • Nom : Zarafa à partir de 1985 (signifiant girafe en arabe)
  • Autre nom : Le bel animal du Roi
  • Née en 1824 près de la ville de Sannar au Soudan
  • Décédée le 12 janvier 1845 à Paris
  • Age : 21 ans
  • Espèce : Girafe (Giraffa camelopardalis)
  • Sexe : F

L’histoire vraie de la girafe Zarafa

Découvrez la vie de la girafe Zarafa, celle qui a provoqué une véritable girafomania à Paris. Quelles sont les raisons de son arrivée en France ? Ainsi que les différents endroits où elle s’est rendue ?

Contexte

Méhémet Ali est le vice-roi de l’Égypte Ottomane souhaite se rapprocher de grandes puissances industrielles européennes. Son but est alors d’obtenir l’indépendance de l’Égypte, en s’affranchissant de l’emprise de l’Empire Ottoman. Il prend conseil auprès de Bernardino Droverti, ancien officier de Napoléon et consul général du roi Charles X. Ce dernier lui apprend que le souverain français cherche à enrichir sa ménagerie, lui suggérant ainsi de faire un présent exotique.

C’est dans ce contexte que Zarafa arrive en France en tant que cadeau diplomatique de la part du fondateur de l’Égypte moderne.

De la savane à son départ pour le vieux continent

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Zarafa qui embarque pour son voyage sur la Méditerranée.

La girafe Zarafa naît en 1824 dans désert Kordofan situé sur le cours du Nil bleu, au sud de la ville de Sannar. Comme toute girafe, son premier périple est une chute de deux mètres. Puis vient sa première épreuve, celle de se mettre debout, où sa mère aurait pu estimer qu’elle n’était pas assez forte pour vivre.

Durant l’automne 1824, Zarafa profite du vent frais du désert et des eaux du Nil bleu qui reprend vie avec la saison des pluies. Mais son quotidien est chamboulé de tout au tout. Sa mère se fait tuer par des soudanais devant ses yeux, il n’y a que Zarafa qui les intéresse. Sa jeunesse en est la raison, son transport est grandement facilité, elle représente la moitié d’une girafe. Mais aussi, un élément commun à toutes les espèces, soumettre un jeune est plus facile qu’un adulte dans la force de l’âge.

C’est à dos de chameau qu’elle fait le voyage, ficelée pour empêcher le moindre mouvement. Ce n’est plus qu’une marchandise qui doit arriver en vie en prenant le bateau jusqu’à la ville de Khartoum. La jeune girafe Zarafa n’a alors connut sa mère que pendant les deux à quatre premiers mois de sa vie. Mais Zarafa n’est pas la seule dans cette situation, une autre petite femelle a vécu la même chose. Maintenant, elles sont deux orphelines et deux marchandises qui doivent survivre. Elles restent sur place de long mois, enfermé, privé de leurs mères, nourris au lait de chamelle.

La girafe Zarafa, un enjeu diplomatique

La girafe Zarafa arrive avec son ami d’infortune à Alexandrie durant l’été 1826 pour servir de cadeau diplomatique au vice-Roi d’Égypte. Elles sont déjà parcourues 3 000 kilomètres depuis leurs terres natales. Le girafon est alors personnellement destiné au Roi de France, Charles X. Mais l’Angleterre souhaite aussi l’obtenir, son compagnon de route n’est pas en aussi bonne forme. C’est sur un tirage manipulé par Bernardino Droverti que Zarafa se voit attribuer à la France.

Le voyage se fait par la mer, sur le bateau se nommant I Due Fratelli. Pendant le trajet, Zarafa peut contempler la Méditerranée, la cale ayant été aménagée pour qu’elle puisse sortir la tête. Un paysage qu’elle n’aurait jamais dû voir, en rien comparable avec sa savane. De même, les odeurs marine qui lui arrive aux narines. Le bruit de l’eau qui s’écrase contre la coque du bateau qui monte et descend au grès des vagues. D’autant plus avec sa taille de 3,50 mètres qui ne doit pas arranger les choses.

Durant le trajet sur la Méditerranée, d’autres animaux l’accompagnent dans son périple, deux antilopes et trois vaches soudanaises. Ces dernières lui fournissent le lait nécessaire pour sa survie, 20 à 25 litres par jour. Alors que les antilopes avec leurs odeurs lui permettent de se calmer, de lui rappeler le peu de temps qu’elle a passé dans la savane. Son soigneur l’accompagne aussi durant tout son voyage, lui qui a pris soin d’elle depuis sa capture.

Zarafa et la cité phocéenne

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Zarafa qui doit marcher en laisse.

Le 23 octobre 1826, la girafe Zarafa arrive à Marseille, après un voyage de 25 jours en mer et des escales en Crète et en Sicile. Mais avant d’arriver véritablement dans la ville, elle se voit mise en quarantaine pendant trois semaines dans le lazaret d’Arenc. Le conte Villeneuve-Bargemon, préfet de Marseille, lui rend visite chaque jour.

Zarafa, la girafe rentre véritablement à Marseille le 14 novembre 1826 et y reste tout l’hiver pour s’habituer aux températures plus froides de l’Europe. Dans la savane, elles sont comprises entre 18 °C et 50 °C, alors qu’à Marseille en hiver, elles sont entre 10 °C et 20 °C. Zarafa loge dans les écuries du conte qu’il chauffe pour le plus grand confort de son invitée royale. De nombreux coussins entourent son nouveau lieu de vie, la belle ne doit pas se blesser. Sa jeunesse et son caractère lui permettent de dépasser sa solitude par le jeu. C’est un mouflon né tout récemment qui lui sert de compagnon de jeux.

Son quotidien en attendant le passage de l’hiver

Chaque jour, la jeune girafe Zarafa fait des promenades sous les yeux enjoués des Marseillais, mais c’est à la laisse qu’elle doit le faire. La liberté de marcher dans la direction qu’elle souhaitait, Zarafa ne la possède plus. Elle sert aussi de clou de spectacle pour des repas mondains organisés par la préfète de Marseille. Les quelques invités vont alors dans son étable pour admirer à la bougie, la première girafe vivante de France. Ils débattent de sa condition d’hybride entre un chameau et un léopard. Tandis que les collégiens qui viennent dans la journée s’extasient devant cet étrange animal qui ne ressemble à rien qu’ils ne connaissent.

Pour se nourrir, Zarafa doit accepter de se baisser pour chercher sa nourriture, allant contre sa peur, contre sa nature profonde, celle d’un prédateur embusqué prêt à l’attaquer. Son caractère lui permet de survivre, de s’adapter, calme et soumise. Ainsi que la présence des autres ruminants qu’elle côtoie depuis plusieurs mois, leurs odeurs devenues familières.

Durant l’hiver année 1826, la girafe Zarafa perd un de ses compagnons de voyage. Le froid de saison joue avec les nerfs de l’antilope mâle qui tue d’un coup de corne sa femelle. Mais point de repos pour l’antilope trépassé, son corps l’accompagne dans son périple vers la capitale française.

Son voyage jusqu’à la capitale royale

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Zarafa, son voyage vers la capitale.

La girafe Zarafa commence son voyage vers Paris, le 20 mai 1827, le ciel pleurant ce jour de départ. Elle verra la route qu’elle doit parcourir du haut de ses 3,70 mètres. Au début, Zarafa refuse d’avancer, ce n’est seulement quand les vaches se trouvent devant elle que la girafe obtempère à prendre la route. Mais s’il a fallu un moment aux hommes pour la comprendre. L’antilope mâle baptisé Sannar, des mouflons ainsi qu’un cheval l’accompagne dans sa montée. Les gendarmes ouvrent la voie.

Pour s’assurer que l’animal arrive à la capital, ils envoient Étienne Geoffroy Saint Hilaire, Professeur de Zoologie au Muséum, membre de l’Académie des Sciences et directeur de la Ménagerie du Jardin des Plantes. Il fait porter à Zarafa un accoutrement, un costume imperméable, ainsi qu’un bonnet. La tout pour la protéger de la pluie qu’elle doit supporter durant son long périple.

Zarafa traverse alors plusieurs villes, où la girafe doit faire avec les foules et le boucan des habitants qui acclament à chaque fois son passage. Les enseignes des marchants changent après sa traversée de la ville ou du village. À tel point qu’elle finit par s’échapper à Lyon, alors que les vaches qui la rassuraient habituellement sont absentes. Elle y reste cinq jours pour pouvoir se reposer de cette longue marche, à partir du 5 juin 1827. Quelque jour plus tôt, le 1 juin, un clou rentre dans le sabot de la girafe Zarafa, mais aucune séquelle n’est à déplorer. C’est à ce moment-là que des bottes sur-mesurent sont rajoutées à son accoutrement.

La majestueuse ambassadrice d’Égypte

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Zarafa en tenue de voyage.

La girafe Zarafa, ainsi que ses compagnons de voyage arrivent à Paris le 30 juin 1827 et à 17 heures, elle se trouve dans les jardins du Roi. Elle a parcouru la distance entre Marseille et Paris, 880 kilomètres en 41 jours, avec seulement sept jours de repos. Chaque jour, elle parcourait 20 à 25 kilomètres, à une allure de 3,5 km/h.

Zarafa se présente devant le Roi Charles X le 9 juillet 1827, la girafe doit manger dans la main de ce dernier, appâter par des fleurs de roses, pour satisfaire son rang. Sa belle-fille lui disant que c’était à la girafe de venir à lui et de s’incliner devant sa majesté de droit divin. Outre le Roi de France, se trouve sa famille ainsi que la cour dans le château de Saint-Cloud. Pour l’occasion, elle porte un autre accoutrement sur-mesure, un manteau brodé des armoiries royales ainsi qu’une couronne de fleurs.

Le temps éphémère de la girafomania

La girafe est placée dans les jardins du roi, elle sert alors d’attraction, une véritable girafomania déferle sur la capitale. Durant l’été 1827, ce sont 600.000 personnes qui se pressent devant la Rotonde pour voir Zarafa, nommé alors « Le bel animal du Roi ». La girafe profite d’un bon traitement au vu de sa stature, une loge capitonnée avec des paillassons et profite de la chaleur d’un poêle.

Il faut dire que les températures de la métropoles sont loin de celle de la savane. De même, les gouttes d’eau la caressent bien plus souvent. Les vaches qui sont venues avec elle d’Égypte restent à ses côtés, profitant toujours de leurs laits. Cette folie de la girafe dure pendant trois ans, coïncidant avec la fin de règne de Charles X.

Chaque jour, Atir, son soigneur soudanais, la peigne avec une brosse étrille. Un travail long et inutile qui donnera même naissance à une expression, « peigner la girafe ». En 1839, Zarafa fait la rencontre d’un mâle qui a aussi fait le voyage depuis l’Égypte. Mais jamais de girafon ne naîtra de leur union.

La girafe Zarafa meurt le 12 juillet 1845 d’une tuberculose bovine, dut à l’ingestion répétée de lait de vache. Ce qui lui avait jadis sauvé la vie, sera finalement la cause de sa mort. Cette alimentation sera aussi la cause probable de sa petite taille pour une girafe. En effet, Zarafa ne mesure que quatre mètres, un mètre manque à l’appel.

Zarafa et les deux guerres mondiales

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Zarafa naturalisée.

Mais l’histoire de Zarafa ne s’arrête pas là. Son corps est naturalisé, avant de disparaître pendant une quinzaine d’année et d’être retrouvé dans le musée de La Rochelle. Cette période est encore floue, elle serait arrivée dans le musée de Verdun, faute de place à Paris. Certaines histoires racontent que son long cou aurait servi à effrayer l’ennemi pendant la première guerre mondiale.

Même actuellement, des doutes subsistent sur la fait que ce soit bien Zarafa qui serait présenté au public, les tâches de sa robe ne correspondant pas à des dessins d’époque.

De son squelette, il ne reste que son crâne. Tous ses os se trouvaient à la faculté des sciences de Caen, arrivé en 1869, mais détruit lors d’un bombardement de la seconde guerre mondiale. Son crâne se trouve actuellement au Muséum National d’Histoire Naturelle.

À l’heure actuelle, on ne sait toujours pas à quelle espèce appartient exactement Zarafa, parmi les quatre qui ont été identifiés. Vous pouvez aussi découvrir la vie d’une girafe dans son milieu naturel sur Histoire de Compagnie.

En vous remerciant de cette lecture et d’avoir découvert cette histoire. N’oubliez pas de laisser un commentaire, donner votre ou bien des précisions pour enrichir la biographie de la girafe Zarafa.

Média

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Zarafa, affiche du film d’animation.

Son histoire a librement inspiré le film d’animation Zarafa sorti en 2012, dont beaucoup d’élément ont été amplifiés. Dont une scène enneigée au milieu des Alpes que la véritable Zarafa n’a jamais connu. Son histoire apparaît aussi dans la série publiée par Nathan. L’histoire vraie de Zarafa la girafe, paru en 2016. En 1985 est publié Une girafe pour le Roi, qui lui donnera son nom, Zarafa.

En 2009, une association réalise une sculpture éphémère en livre de la girafe sur la Canebière à Marseille. Elle est détruite en juin 2010 par un incendie durant un évènement sportif. Pendant l’été de la même époque, la statue de Zarafa fait son retour dans une structure métallique. Un girafon se trouve près d’elle, un lieu d’échange de livre pour les Marseillais.

Vaillant, un pigeon de la première guerre mondiale à lui aussi librement inspiré un film d’animation. Ou bien un autre pensionnaire du jardin des plantes présent sur Histoire de Compagnie, l’éléphant Jumbo, celui qui inspira le film d’animation de Disney.

Sources

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