Zarafa, la première Girafe de France

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Zarafa, la première girafe de France, Nicolas Huet the Younger (1770-1830) [Public domain]

Carte d’identité

  • Nom : Zarafa à partir de 1985 (girafe en arabe)
  • Autre nom : Le bel animal du Roi
  • Née en 1825 près de la ville de Sannar au Soudan
  • Décédée le 12 janvier 1845 à Paris
  • Age : 20 ans
  • Espèce : Girafe (Giraffa camelopardalis)
  • Sexe : F

L’histoire vraie de la girafe Zarafa

Dans cette histoire vous pourrez découvrir les différents moments qui ont fait que Zarafa devienne la première girafe de France.

Contexte

Méhémet Ali est le vice-roi de l’Égypte Ottomane qui cherche à se rapprocher des grandes puissances européennes. La France a pour roi Charles X, pour la Grande-Bretagne, c’est le roi Georges IV pour l’empire d’Autriche, c’est l’empereur François I. Méhémet Ali est alors toujours un vassal du sultan ottoman, malgré qu’il mène une politique indépendante. Depuis 1821, l’empire Ottoman s’oppose à l’Europe pour l’indépendance de la Grèce.

Mais dans quel but, le vice-roi avait-il besoin d’une girafe ?

De la savane à son départ pour le vieux continent

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Zarafa qui embarque pour son voyage sur la Méditerranée

Zarafa naît dans désert Kordofan situé sur le cours du Nil bleu, au sud de la ville de Sannar. Un jour, des soldats tuent sa mère, car elle pouvait être domptée et transportée. Elle fut ramenée à dos de chameau, puis en bateau jusqu’à la ville de Khartoum. La jeune girafe Zarafa n’a alors connut sa mère que pendant les deux à quatre premiers mois de sa vie. Zarafa se retrouve dans cette situation tout comme un autre girafon, une autre femelle, orphelines. Elles restent sur place de long mois, nourris de lait de chamelle.

La girafe Zarafa arrive avec son ami d’infortune à Alexandrie à l’été 1826 pour servir de cadeau diplomatique du vice-Roi d’Égypte. Elles sont déjà parcourues 3 000 kilomètres depuis leurs terres natales. Le girafon est alors personnellement destiné au Roi de France, Charles X. L’autre girafon est pour l’Angleterre, mais la France fait tout pour l’obtenir.

La jeune Zarafa part alors en direction de l’Europe, par bateau, se nommant I Due Fratelli. Pendant le trajet, Zarafa peut contempler la mer, la cale ayant été aménagée pour qu’elle puisse sortir la tête. Un paysage qu’elle aurait eu peu de chance de voir, en rien comparable avec sa savane. Durant le trajet sur la Méditerranée, ce qui la rassure, c’est la présence de deux antilopes, et de trois vaches soudanaises qui lui fournissent le lait nécessaire. Les odeurs qu’elle sent alors lui permettent de se calmer, de lui rappeler le peu de temps qu’elle a passé dans la savane. Son soigneur l’accompagne aussi durant tout son voyage, lui qui a pris soin d’elle depuis sa capture et qui la suivra jusqu’à la fin.

La vie de son compagnon d’infortune s’arrête brutalement. Elle décède à son arrivée à Londres, étant de constitution plus faible que Zarafa. C’est ce qui avait fait l’objet de la bataille diplomatique entre la France et l’Angleterre.

Sa vie à la cité phocéenne

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Zarafa qui doit marcher en laisse

Le 23 octobre 1826, la girafe Zarafa arrive à Marseille, elle a passé 25 jours en mer, en ayant fait escale en Crète et en Sicile. Elle mesure alors 3,50 mètre et bois 20 à 25 litres de lait. Avant d’arriver véritablement dans la ville, elle se voit mise en quarantaine pendant 15 jours dans un lazaret.

Zarafa, la girafe rentre véritablement à Marseille et y reste pour l’hiver pour s’habituer aux températures plus froides de l’Europe. Les températures de la savane étant comprise entre 18 °C et 50 °C, alors que les températures à Marseille en hivers, sont entre 10 °C et 20 °C. Elle est alors dans des écuries chauffées pour son plus grand confort, ou plutôt pour la satisfaction du Roi de France.

Sa jeunesse et son caractère lui permettent de dépasser sa solitude par le jeu. Notamment, la naissance d’un jeune mouflon avec lequel elle joue volontiers. La jeune girafe Zarafa fait des promenades sous les yeux enjoués des Marseillais, alors qu’elle doit s’habituer à la laisse pour marcher. Elle sert aussi de clou de spectacle pour des repas mondains organisés par la préfète de Marseille. Les quelques invités vont alors dans son étable pour admirer à la bougie, la première girafe vivante de France.

Pour se nourrir, Zarafa doit accepter de se baisser pour chercher sa nourriture, allant contre sa peur, contre sa nature profonde, celle d’un prédateur embusqué prêt à l’attaquer. C’est son caractère qui lui permet de survivre, calme et soumise, ainsi que la présence des autres ruminants qui lui rappelle sa savane.

Durant l’année 1826, la girafe Zarafa perd un de ses compagnons de voyage. L’antilope mâle devient agressif, l’hiver étant rigoureux, et tue d’un coup de corne sa femelle. Mais son corps l’accompagnera dans son périple vers la capitale française.

Son périple jusqu’à la capitale royale

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Zarafa, son voyage vers la capitale

La girafe Zarafa commence son voyage vers Paris, le 20 mai 1827. Elle doit parcourir les 880 km qui la sépare de la capitale, à pied et sous la pluie. Elle mesure maintenant, 3,70 mètres.

La jeune girafe se trouve derrière les vaches qu’elle ne rechigne pas à suivre, leurs présences à l’avant la rassurant. Même s’il a fallu un moment aux hommes pour la comprendre. L’antilope mâle baptisé Sannar, des mouflons ainsi qu’un cheval l’accompagne dans sa montée. Les gendarmes ouvrent la voies.

La girafe porte maintenant un accoutrement, un costume imperméable, ainsi qu’un bonnet, censé la protéger de la pluie qu’elle doit supporter durant son long périple. Zarafa parcourt 20 à 25 kilomètres par jours, à une allure de 3,5 km/h.

Zarafa traverse alors plusieurs villes, où la girafe doit faire avec les foules et le boucans des habitants qui acclament à chaque fois son passage. À tel point qu’elle finit par s’échapper à Lyon, alors que les vaches qui la rassuraient habituellement sont absentes. Elle y reste 5 jours pour pouvoir se reposer de cette longue marche, à partir du 5 juin 1827. Quelque jour plus tôt, le 1 juin, un clou rentre dans le sabot de la girafe Zarafa, mais aucune séquelle n’est à déplorer. C’est à ce moment là que des bottes sur-mesurent sont rajoutées à son accoutrement.

La majestueuse ambassadrice d’Égypte

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Zarafa en tenue de voyage.

La girafe Zarafa, ainsi que ses compagnons de voyage arrive à Paris le 30 juin 1827, et à 17 heure, elle se trouve dans les jardins du Roi. Elle a parcouru les 880 kilomètres en 41 jours, avec seulement 7 jours de repos.

Zarafa se présente devant le Roi Charles X le 9 juillet 1827, la girafe doit manger dans la main de ce dernier, appâter par des fleurs de roses, pour satisfaire son rang. Outre le Roi de France, se trouve sa famille ainsi que la cours dans le château de Saint-Cloud. Pour l’occasion, elle porte un autre accoutrement sur-mesure, un manteau brodé des armoiries royales ainsi qu’une couronne de fleurs.

La girafe est placée dans les jardins du roi, elle sert alors d’attraction, une véritable girafomania se met en place. Durant l’été 1827, ce sont  600.000 personnes qui se pressent devant la Rotonde pour Zarafa, le bel animal du Roi. La girafe profite d’un bon traitement au vu de sa stature, une loge capitonnée avec des paillassons, et profite de la chaleur d’un poêle. Les vaches qui sont venu avec elle d’Égypte sont restés avec elle, dont elle continue de boire le lait. Cette folie de la girafe dure pendant trois ans, coïncidant avec le fin de règle de Charles X.

En 1839, Zarafa fait la rencontre d’un mâle qui a aussi fait le voyage à partir de l’Égypte. Mais jamais, la girafe ne donnera naissance à un girafon.

La girafe Zarafa meurt alors le 12 juillet 1845, d’une tuberculose bovine, dut à l’ingestion répétée de lait de vache. Ce qui lui avait jadis sauvé la vie, sera finalement la cause de sa mort. Cette alimentation sera aussi la cause probable de sa petite taille pour une girafe. En effet, Zarafa ne mesure que quatre mètres, il lui manque un mètre pour être à la bonne taille.

Zarafa et les deux guerres mondiales

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Zarafa naturalisée

Mais l’histoire de Zarafa ne s’arrête pas là.  Son corps est naturalisé, avant de disparaître pendant une quinzaine d’année et d’être retrouvé dans le musée de La Rochelle. Cette période est encore floue, elle serait arrivée dans le musée de Verdun, faute de place à Paris. Certaines histoires racontent que son long cou aurait servi à effrayer l’ennemi.

Même actuellement, des doutes subsistent sur la fait que ce soit bien Zarafa qui serait présenté au public, les taches de sa robe ne correspondant pas à des dessins d’époque.

De son squelette, il ne reste que son crâne. Tout ses os se trouvaient à la faculté des sciences de Caen, arrivé en 1869, mais détruit lors d’un bombardement de la seconde guerre mondiale. Son crâne se trouve actuellement au Muséum National d’Histoire Naturelle.

À l’heure, on ne sait toujours pas à quelle espèce appartient exactement Zarafa, parmi les 4 qui ont été identifiés.

Vous pouvez aussi découvrir la vie d’une girafe dans son milieu naturel.

Média

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Zarafa, affiche du film d’animation

Son histoire a librement inspiré le film d’animation Zarafa sorti en 2012, dont beaucoup d’élément ont été amplifié. Dont une scène enneigée au milieu des Alpes que la véritable Zarafa n’a jamais connu. Son histoire apparaît aussi dans la série publiée par Nathan. L’histoire vraie de Zarafa la girafe, paru en 2016. En 1985 est publié Une girafe pour le Roi, qui donnera son nom, Zarafa.

Vaillant, un pigeon de la première guerre mondiale a lui aussi librement inspiré un film d’animation.

Sources (mis à jour le 26/02/2019)

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