Le chien Togo, un héros oublié

chien - Togo

Togo, chien héros oublié. Wynford Morris [CC BY-SA 3.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)]

En 1925, la diphtérie, une maladie hautement contagieuse, touche le village de Nome. Mais ce sont les enfants qui en sont les premières victimes. En plein hiver, il n’y a aucun moyen de délivrer le médicament, un sérum, sur les terres enneigées de l’Alaska. Le vent y est trop fort, tandis que la mer est gelée. Un système de relais de musher est alors mis en place, partant de deux points différents. De Nenana, lieu où est arrivé les doses de sérums anti-diphtériques, après un voyage en train à Anchorage. Le second point de départ est Nome, un trajet de 1.014 km la sépare de Nenana, neuf jours étant le record d’un aller-retour. Mais dans les conditions de froids, le paquet de sérum ne peux pas tenir plus de six jours. Ce trajet pour sauver une ville se nomme la grande course de la miséricorde, ainsi que la course au sérum.

Sa vie avant la course au sérum

Togo naît le 17 octobre 1913 dans l’un des chenils de Seppala à Nome, en Alaska. Sa mère se nomme Dolly et son père Suggen, à ce moment là, c’est lui qui est le leader de traîneau, le chien de tête. Il ressemble à un husky de Sibérie mais par son père, il a du sang de malamute d’Alaska. Il le seul survivant de la portée et ceux malgré sa petite taille. Malheureusement,  le jeune chien développe un trouble de la gorge douloureux. La femme de Seppala s’occupe de lui, lui procurant les soins nécessaires à son rétablissement. Elle met des chiffons chauds sur sa gorge pour diminuer la douleur.

Une fois remis, Togo montre très vite  un caractère audacieux et tapageur, à tel point qu’il est considéré comme un chien délinquant par son musher, celui qui les dirige. En effet, à chaque fois que Seppala détache une équipe dans le chenil, Togo vient attaquer les chiens. Il leurs mord les pattes alors qui peuvent enfin se reposer après un long trajet.

Destiné à une autre vie…

chien - Togo

Togo, en attente de reprendre le voyage. Image issus de workingdogweb.com

À six mois, Togo doit devenir un chien de compagnie et non plus un chien de traîneau. Cela, il le doit à son mauvais caractère, alors qu’il en possède le physique. Il reçoit beaucoup d’attention de sa nouvelle maitresse mais cela ne lui convient pas. Après quelques semaines, Togo retourne au chenil où il est né, auprès de Sepalla. Pour cela, il n’a pas hésité à brisr une vitre et parcourir plusieurs kilomètres de son domicile d’accueil. Les huskys sont une race qui se rapprochent beaucoup du loup par son comportement, vivant dans un groupe avec une hiérarchie bien établie.

Seppala réintègre le jeune chien mais il reprend aussi ses mauvaises habitudes. Harceler les autres chiens et cela, à chaque fois qu’il se libère. Togo s’attaque à chaque fois au chien de tête, mais un jour, il s’en prend au mauvais leader. Celui d’une équipe de malamutes endurcis, ces derniers l’attaquent et le mutilent, lui faisant perdre irrémédiablement un morceau de son oreille gauche. Cette mauvaise expérience le marque pour le reste de sa vie, une règle qui lui aurait dû apprendre en tant que chien de traîneau.

mais le chien Togo fait un choix différent

Quand Togo a environ huit mois, Seppala part en traîneau à Dime Creek avec un prospecteur de mine, à 260 kilomètres de Nome. Il attache le jeune chien pour l’empêcher de le suivre et devait y rester pendant deux jours. La nuit même, Togo se libère et saute la clôture du chenil d’une hauteur de deux mètres. Mais dans sa tentative d’évasion, il se coince une patte arrière dans le grillage. Il se met à japper et à aboyer, avant qu’enfin quelqu’un vienne le libérer. Il se met immédiatement à courir sur la piste de Seppala.

chien - Togo - musher Seppala

Togo porté par Seppala. Image issus du site Time.

Le chien Togo court de nuit pour rejoindre le relais routier de Salomon, là où les chiens et Seppala se sont arrêtés. Il se repose, guettant le moment où les autres chiens reprennent leur voyage. Togo va à leur rencontre, s’en prend au leader, comme à son habitude, lui mordillant les oreilles. Il tente aussi d’entraîner les autres chiens vers des rennes tous proches. Le jeune chien se fait attraper par Seppala qui l’attache avec les autres. D’un seul coup, Togo change d’attitude, le chien habituellement turbulent devient sérieux. La tugline, la corde, se tend enfin et Togo suit le sentier sans poser de problème. Il est enfin là où il voulait être.

L’ascension du chien Togo dans l’attelage

Ainsi, tout au long de la journée, Togo change de place dans l’attelage, jusqu’à arriver devant avec Russky, le chien leader. Il parcourt 75 kilomètres lors de son premier jour en traîneau, alors qu’il est totalement inexpérimenté. Cela lui valu l’admiration de Seppala, qui le considère comme un prodige depuis ce jour. Le jeune chien grandit, gagne de l’expérience, participant aussi à diverses courses de traîneau.

Une fois adulte, Togo est bien plus petit que les chiens de sa race, pesant que vingt-deux kilos. Sa fourrure lui donne toujours un aspect sale et ses yeux bleus clairs sont souvent comparé à la glace. À quatre ans, en 1917, Togo devient le chien de tête de traîneau de Seppala. C’est durant cette même année qu’il sauve la vie d’un homme qui s’est gravement blessé dans une scierie. Malgré le froid, la tempête de neige et la fatigue, Togo et les autre chiens amènent l’homme à l’hôpital à cent kilomètres du lieu d’accident, encore en vie.

La course du sérum vécue par le chien Togo

chien - Togo - musher Seppala - course au sérum

Togo et Seppala, photo prise peu de temps après la course au sérum. Image issus de Baltotruestory.com

Le 28 janvier 1925, lors de la grande course de la miséricorde, Togo à douze ans, un âge avancé pour un chien de traîneau. Il partage la tête du traîneau avec son demi-frère Fritz. Les chiens doivent passer par le Norton Sound, une zone d’océan prise dans la banquise durant l’hiver le plus froid depuis 25 ans. C’est une zone dangereuse entre la glace qui se fissure sous leurs passages et le vent glaçant qui peut atteindre -73°C avec une vitesse 110 km/h. C’est Seppala qui est choisi au vu de son expérience tout comme Togo comme chien de tête.

Togo et les autres chiens parcourent 270 km en trois jours. Le 31 janviers 1925, un autre musher et ses chiens sont à l’arrêt. Un homme se met à leur courir après sur le trajet vers Nulato. C’est la personne qui doit transmettre le sérum ne cessant de le crier, Seppala se stoppe. Un changement de plant a eu lieu et il n’est pas au courant. Sur le chemin du retour, la nuit tombe et un vent fort s’abat sur Norton Sound. Sepalla décide de prendre le risque de passer par la banquise, car faire le tour lui ferait perdre du temps. Lorsque Togo et les autres arrivent près du lieu de repos, un vent glaçial s’abat sur eux, -65°C. Lorsqu’ils arrivent à 20 heures sur le lieu de repos, l’épuisement est total pour Togo et ses compagnons, mais le temps presse et ils ne peuvent se reposer que pendant six heures.

Les derniers kilomètres de la course

Le 1 février 1925, la tempête de vent est devenue une tempête de neige, les chiens peuvent à peine percevoir le bout de leurs museau. Mais Togo tient le cap, jouant son rôle de chien de tête. Le vent souffle à 105 km/h, poursuivant leur périple sur la banquise, qui disparait après leur passage. Le Togo et ses compagnons doivent encore passer un dernier défi, une crête avec une pente abrupte qui s’étend sur treize kilomètres . Les chiens sont exténués, ils n’ont pratiquement pas dormi alors qu’ils ont parcouru 420 km en quatre jours.

Le sérum transmis à la dix-neuvième équipe, les chiens peuvent enfin se reposer, avant de rentrer à Nome. Le chien de tête Togo mène son groupe vers la ville. Mais sur le chemin de retour, le parfum d’un renne apparaît sur le sentier. Togo, ainsi qu’un autre chien, ne peuvent y résister, ils se libèrent avant de partir à sa poursuite. Les autres chiens sont contenus par Seppala et il décide de partir sans les attendre. Les risques sont importants pour les deux chiens. Ils peuvent être pris pour des loups et être fusillés par un chasseur. Ou bien se prendre les pattes dans un piège à renard. Mais finalement, quelques jours plus tard, Togo et son compagnon de fugue rentrent à Nome sans égratignures.

La vie du chien Togo après la course au sérum

Malgré les prouesses des chiens et de Seppala, ils ne reçoivent pas les mérites qu’ils devraient. Un autre chien de tête les obtient à leur place, Balto, leader du vingtième et dernier relais. Alors que Togo et les autres chiens ont non seulement parcouru la plus grande distance mais aussi la plus dangereuse. De même, tout les autres chiens qui ont participé avant lui, font parti des héros oubliés de la grande course de la miséricorde.

chien - Togo - retraite

Togo profitant de sa retraite. Image issue de findery.com

En octobre 1926, le chien Togo, son demi-frère Fritz, Seppala et ses compagnons de route se rendent à Seattle. Ils rassemblent de nombreuses personnes lors d’évènements se passant dans des stades ou des magasins. Lors de leurs passages à New York, Togo traverse la cinquième avenue et Central Park. Le groupe passe aussi à Madison Square Garden, où Togo reçoit une médaille d’or de la part d’un grand explorateur des pôles, Roald Amundsen.

En Nouvelle-Angleterre, le chien leader Togo participe à des courses de traîneaux contrent des chinooks, une race plus rare et plus lourde  de chien de traîneau. Il gagne facilement, avec une grande marge, malgré un mauvais départ.

Une fin vie au coin du feu

Avec le temps, le nombre des compagnons canins de Togo diminuent, vendus dans des chenils, maintenant que la race husky est populaire. En mars 1927, Togo et Seppala se séparent. Ce dernier le laisse à Poland Spring dans le Maine avec une autre musher. Le vieux chien met sa patte sur le genou du Seppala, mais il ne peut pas le suivre. Cela est son lieu de retraite, s’accouplant de nombreuses fois pour devenir l’un des pères des huskys de Sibérie actuels. Le chien Togo se voit rattraper par la vieillesse, avant d’être euthanasié le 5 décembre 1929.

Par la suite, la peau de Togo est montée puis exposée dans un musée à Shelburne dans le Vermont. Après une campagne de lettres d’étudiants, c’est en Alaska qu’il se trouve exposé, dans le musée de la course de chien à Iditarod Trail. Ses os ont aussi été conservés, présent dans les collections du musée d’histoire naturelle Peabody à l’université de Yale.

Découvrez la vie que Togo aurait pu avoir s’il n’était pas revenu dans le chenil de Seppala, celle d’un chien errant. N’oubliez pas de laisser un commentaire. Que ce soit pour faire connaître votre avis où améliorer les biographies et les articles d’Histoire de Compagnie. En vous remerciant de cette lecture et d’avoir découvert cette histoire. Vous pouvez aussi lire la biographie de bien d’autre héros. Tel que le pigeon Cher Ami qui a permis de sauver de nombreuses vies dans les tranchées.

Ce que retient l’histoire du chien Togo

Il se trouve dans l’ombre de Balto, une erreur de l’Histoire qui restera certainement ainsi. Tout comme les autres chiens qui ont participé à ce relais pour sauver la ville de Nome.

Média

Un film live est sorti sur le service Disney + en novembre 2019, avec Willem Dafoe jouant le musher Seppala. Pour lire la critique du film, cliquez ici. Togo apparaît dans le livre The race to Nome publié en 1963, qui retrace l’histoire de toutes les équipes, dont celle de Balto.

Sources

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4 réponses

  1. Didier dit :

    belle histoire, le film touchant et emportant, émotionnellement surtout .

  2. maely mattremez dit :

    pourquoi balto et pas togo non il faut au mois une statu pour togo il meurt en 1929 il faut un souvenir de lui il doit pas etre un héros oublier je suis peut être que un enfant mais il comme un héros

  3. MARTIN Michèle dit :

    C’est une très belle histoire et il est normal de rendre hommage à TOGO car c’est lui qui a effectué le plus de kilomètres et dans des zones dangereuses.

  4. Cynthia dit :

    TOGO est le plus fort et mérite qu’on honore sa mémoire. C’est un chien extraordinaire et mérite tous les éloges.
    RIP TOGO

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